Consideraciones éticas en la experimentación con humanos y su aplicación en psicología

Ética en la psicología experimental: cómo ser justo con los participantes

Participantes en uno de los experimentos de Stanley Milgram sobre la obediencia a la autoridad.
Participantes en uno de los experimentos de Stanley Milgram sobre la obediencia a la autoridad.

En un experimento que requiere la participación de personas, los participantes no siempre pueden tener un conocimiento absoluto sobre el experimento que se va a realizar, para no influir en su respuesta o reacción, pero al menos deben conocer los riesgos de la experimentación. Por ejemplo, el engaño se utiliza para disfrazar el propósito real del experimento, sobre todo en psicología social, como el famoso experimento de Stanley Milgram (1963), quien hacía creer a los participantes que aplicaban descargas eléctricas potentes e incluso mortales a otras personass, para descubrir si cualquier ser humano puede atentar contra otro, solo por obediencia a la autoridad (Martin, 2008).

No es ético inducir un trauma, como parte de un experimento, sin eliminarlo posteriormente.

En cuanto a los temas éticos y metodológicos de tratar con justicia a los participantes humanos, para cumplir con los principios de justicia y respeto a las personas, conviene realizar un estudio de riesgo-beneficio del experimento, en especial si se manipula variables perniciosas. Tomando en cuenta que el experimentador tiene la autoridad, es importante que siga algunas reglas básicas: debe estar preparado, ser cortés, discreto, profesional, respetuoso, benevolente, guiarse por principios éticos y tener un trato justo con los participantes  (Hernández Sampieri, Fernández Collado, & Baptista Lucio, 2014).

Es recomendable considerar y analizar experimentos reconocidos del pasado y los efectos que han tenido sobre las personas que participaron en ellos, desde un punto de vista ético. Por ejemplo, aquellos experimentos que utilizaron niños como sujetos de prueba, en especial aquellos en condición de vulnerabilidad e indefensión y que, como resultado de los procedimientos llevados a cabo, dejaron secuelas psicológicas rigurosas en estos pequeños. Casos como estos, dieron pie a los debates sobre la ética en experimentos con participantes humanos y los límites que deben ser establecidos (Martin, 2008).

Existe un famoso experimento sobre tartamudez, denominado Estudio Monstruo (Monster Study), aplicado sobre veintidós niños huérfanos en 1939, por Wendell Johnson y María Tudor, quien, para provocar tartamudez en niños sanos, dio terapia de lenguaje positivo a la mitad de los niños, enalteciendo la fluidez de su conversación y terapia de lenguaje negativo al resto, diciéndoles que eran tartamudos y desdeñando cada imperfección del habla. El efecto de las frases desalentadoras fue que todas las tareas escolares decayeron, uno se rehusaba a recitar en clase, otro comenzó a corregir su discurso obsesivamente, otro se volvió retraído y desobediente y la mayoría inhibía su verbalización ante otras personas, por vergüenza y miedo al fracaso (Polti, 2013).

Un experimento requiere tener claro el efecto y su antídoto, en caso de lograr el resultado deseado.

Imagen izquierda: Niños huérfanos del "Estudio Monstruo". Imagen derecha: Estudio del "Pequeño Albert".
Imagen izquierda: Niños huérfanos del «Estudio Monstruo«. Imagen derecha: Estudio del «Pequeño Albert«.

Otro de los experimentos más afamados, relacionado con la terapia conductual, es el caso del pequeño Albert y la adquisición y generalización del miedo, desarrollado en 1920 por John B. Watson, cuya actuación se ha criticado por razones éticas, al haber inducido una fobia en un niño de nueve meses, sin eliminarla posteriormente. El experimento consistió en asociar un ruido desagradable con una rata blanca y otros objetos similares, a los que el niño no tenía miedo inicialmente, pero luego de tres meses, lloraba y trataba de alejarse de la rata u otros objetos similares, al haberlos asociado con el ruido fuerte. Se logró una respuesta temerosa y emocional de llanto, incluso después, ya solo con objetos similares y sin el ruido (Polti, 2013).

La investigación experimental en psicología requiere ética y valentía para lograr descubrimientos.

La creatividad de los experimentadores para mantener el aspecto ético, respecto a los participantes, es importante, porque se puede aprovechar la capacidad de los mismos participantes, para resolver problemas y darles características falsas de la demanda para intentar engañarlos sobre el verdadero objetivo del experimento; por ejemplo, pedirles que actúen un papel, o simplemente observarlos en un entorno natural. Sin embargo, en cualquier circunstancia, los participantes deben manifestar expresamente su consentimiento informado, antes de participar en un experimento, porque son personas que sensibles a la demanda y pistas ocultas del experimento, que pueden reaccionar de distintas maneras, según su nivel de cooperación y actitud (Ortiz, 2020).

Así también se puede mantener la ética en los experimentos con seres humanos, buscando reducir al mínimo las características de la demanda, para lo cual se puede automatizar el experimento en su mayoría, trazando un diseño ciego o doble ciego, para que no se sepa las condiciones específicas a las que responderán, o recurrir a la participación de experimentadores múltiples. Por ejemplo, en investigación farmacológica, un diseño doble ciego utiliza placebo inactivo para control y cuando en un experimento hay características no deseables de la demanda, se pueden detectar con cuestionarios después del experimento, o con grupos de control simulados (Hernández Sampieri, Fernández Collado, & Baptista Lucio, 2014).

Los experimentos para conocer cómo se crean los traumas y otras secuelas psicológicas en las personas, pueden ser necesarios para encontrar formas de remediar estos problemas y no solo requieren ética, sino mucha creatividad del experimentador para no dañar a las personas participantes, aun cuando se busque un beneficio para la mayoría.

La investigación experimental en psicología es necesaria y debe ser promovida junto con la ética profesional.


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Photo by Tatiana Syrikova

Referencias

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Velasco, C. (2008). El psicodiagnóstico en la formación del psicólogo clínico cognitivo comportamental. Revista de Difusión cultural y científica de la Universidad La Salle en Bolivia.


Nota: Por favor si tiene alguna observación respecto a las Referencias, háganoslo saber mediante el formulario de contacto. Muchas gracias.


Encuentra ayuda en casos de depresión, ansiedad, otras afecciones psicológicas y padecimientos emocionales: https://franmt7.com/


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